Dunas fantasma en la región de Hellespontus, en Marte

Dunas pantasma na rexión de  Hellespontus, en Marte / NASA/JPL/Universidade de  Arizona 

Imaxes de Marte dende a órbita do planeta revelaron centos de pozos en forma de media lúa, onde dunas de area do tamaño do Capitolio de Washington (ou do edificio Telefónica en Madrid) levantáronse hai miles de millóns de anos.

As curvas destas antigas impresións de dunas rexistran a dirección dos ventos predominantes no Planeta Vermello, proporcionando posibles pistas sobre o clima pasado, e poden conter evidencias de vida antiga, segundo un novo estudo que detalla os achados no «Journal of Geophysical Research: Planets».

As dunas pantasma son o espazo negativo deixado polas dunas de area desaparecidas hai moito tempo. Os sedimentos de lava ou auga enterraron parcialmente as dunas e endurecéronse, preservando os contornos das dunas. Posteriormente, o vento expulsou area das copas expostas e limpouna desde dentro, deixando un  molde sólido en forma de duna perdida.

As dunas pantasma descubríronse por primeira vez na Terra na chaira do río Snake no leste de  Idaho en 2016. O novo estudo identificou formas similares en imaxes do  Mars  Reconaissance  Orbiter ( MRO) da conca  Hellas e  Noctis  Labyrinthus en Marte. As dunas son unha característica común na superficie do Planeta vermello, pero o novo estudo é o primeiro informe de  moldes de dunas preservados en Marte.

"Calquera destes pozos non é suficiente para dicirche que se trata dunha duna, ou dun antigo campo de dunas, pero cando os pos xuntos, teñen tantas similitudes coas dunas en Marte e na Terra que debes empregar algunhas tipo de explicación fantástica para explicalos como algo máis que as dunas", explicou  Mackenzie  Day, un  xeomorfólogo planetario da Universidade de Washington en Seattle e autor do novo estudo.

"Unha das cousas boas das dunas pantasma é que nos din, sen dúbidas, que o vento en Marte era diferente no pasado antigo, cando se formaron", explicou. A atmosfera na superficie de Marte é tan densa como a estratosfera da Terra a 35 quilómetros sobre o nivel do mar, con todo, o vento é un axente persistente de cambio que  esculpe a superficie.

Comprender os ventos do pasado pode axudar aos investigadores para reconstruír como os sedimentos puideron viaxar sobre a superficie, como se formaron as principais características e se o clima antigo difería das condicións atmosféricas modernas, apuntou Day.

"O feito de que o vento era diferente (cando as dunas pantasma formáronse) dinos que as condicións ambientais en Marte non son estáticas ao longo de escalas de tempo, cambiaron nos últimos dous mil millóns de anos, algo que necesitamos saber para interpretar a xeoloxía en Marte", engadiu.

Utilizando imaxes  satelitales,  Day e o coautor David  Catling, un  astrobiólogo da Universidade de Washington, documentaron máis de 480  moldes de dunas potenciais na rexión de  Noctis  Labyrinthus, unha mestura fracturada de mesetas no  ecuador ao oeste de Vales  Marineris, o sistema de canón máis grande no Sistema solar. Os investigadores tamén atoparon máis de 300 pozos en forma de media lúa nunha superficie lisa e baixa no leste de  Hellas  Planitia, un enorme cráter de impacto de 4.000 millóns de anos que se estende ao longo de 2.700 quilómetros no hemisferio sur de Marte.

Os pozos teñen un parecido sorprendente coas dunas barcana, o tipo de duna máis común na Terra e en Marte. As dunas  barcana en forma de media lúa fórmanse en superficies planas, sen obstáculos pola vexetación, cando o vento sopra principalmente desde unha dirección e a area é limitada. Os cornos das medialúas apuntan na dirección do vento predominante. A area acumúlase no exterior da proa da duna, sobrevoa o bordo e espállase pola  escarpada pendente da curva interior da duna.

O tamaño e a forma dos pozos é consistente cos campos de dunas activos en Marte, e os pozos teñen características que só se atopan nas dunas. Un só foxo crecente podería ser unha anomalía curiosa, pero un conxunto de pozos, aliñados como croissants na bandexa dun panadeiro, non deixa lugar a dúbidas aos investigadores de que se trata dun campo de dunas.

FONTE: abc.es/ciencia